Guitares Martin la Légende: il était une fois en Amérique

Guitare Martin

Bob Dylan, Joan Baez, Ed Sheeran, The Lumineers, Eddie Vedder, le son des célèbres guitares Martin a marqué la musique folk des 60 dernières années. Comment une petite société fondée par un immigrant allemand est-elle devenue une icône américaine et le premier fabricant mondial de guitares acoustiques ?

Guitare Martin: une histoire pas comme les autres

Depuis près de deux siècles maintenant, CF Martin & Co, une entreprise familiale de Nazareth, en Pennsylvanie, est le plus grand fabricant de guitares acoustiques au monde – une présence rassurante dans un monde musical en constante évolution. Alors que des rivaux se sont succédés au fil des décennies, la société fondée en 1833 par l’immigrant allemand Christian Friedrich (plus tard anglicisé en Frederick) Martin a su s’adapter aux nouvelles circonstances pour garantir une présence constante des guitares Martin sur les scènes du monde entier.

Il y a eu des périodes de popularité accrue où les guitares Martin ont été davantage mises en avant – le boom des “cow-boys chanteurs” des années 1930, le mouvement folklorique et de protestation de la fin des années 50 et la folie du “débranché” des années 90, pour n’en citer que quelques-unes – mais il y a eu aussi de longues périodes où l’électrique a éclipsé petite sœur acoustique dans la conscience populaire. Malgré cela, la société Martin est restée fidèle à ce qu’elle est, ne poursuivant jamais sérieusement le marché de l’électrique et ne s’écartant jamais de l’objectif de construire la guitare acoustique ultime.

Les vertus d’une bonne Martin restent les mêmes aujourd’hui que depuis 183 ans. Et cela compte. Même aujourd’hui, alors que l’entreprise fait appel à des matériaux non traditionnels pour lutter contre la rareté de certains bois et introduit des lignes de produits pour concurrencer le marché intermédiaire, Martin reste une marque emblématique.

Bob Dylan Guitar Martin
Bob Dylan 1963

Pour beaucoup d’entre nous, guitaristes acoustiques, posséder une guitare Martin est une étape importante, qui vous relie à un héritage qui est une référence de qualité depuis plus longtemps que beaucoup d’entre nous ne le réalisent. N’oubliez pas que CF Martin fabriquait des guitares environ sept décennies avant qu’Orville Gibson ne fonde sa société, alors que Leo Fender avait un siècle de retard. Si Martin n’avait pas apporté la guitare dans son pays d’adoption, l’histoire de la musique populaire aurait peut-être été bien différente…

Une autre chose qui distingue Martin de beaucoup d’autres compagnies de guitare est sa propriété familiale. La société n’a jamais été vendue à une multinationale et l’actuel PDG CF “Chris” Martin IV est l’arrière-arrière-arrière-petit-fils du fondateur. D’un atelier d’un seul homme à New York, elle est devenue une usine à Nazareth – une ville où elle a toujours son siège social, et emploie aujourd’hui quelque 600 personnes.

Comme mentionné précédemment, Martin est resté fidèle à la guitare acoustique au cours de son histoire. Oui, les mandolines, les ukulélés et, pendant une courte période, les guitares et les basses électriques figuraient dans son catalogue, mais quand vous dites Martin, vous imaginez probablement une guitare acoustique classique à table massive.

L’histoire de la société est célébrée au musée Martin, qui est non seulement une attraction touristique au siège de la société, mais aussi une ressource pour la société qui recrée des modèles historiques et développe de nouveaux designs. L’idée de faire un pas en arrière pour aller de l’avant résonne.

New York City Martin guitar
New York

L’état d’esprit de New York

La guitare est née en Europe mais a trouvé sa place naturelle aux États-Unis. Le fait que les guitares Martin aient des racines en Allemagne n’est donc pas surprenant. Pourtant, la guitare du XIXe siècle n’était pas l’instrument dominant que nous connaissons aujourd’hui : le banjo et la mandoline allaient rester de fervents concurrents jusque dans les années 1930.

Christian Friedrich Martin a été chassé de son pays natal par les fabricants d’un autre instrument, le violon. Voyant sa supériorité menacée, la guilde allemande des luthiers a tenté de faire interdire la fabrication de guitares, car il était membre de la guilde rivale des ébénistes. Il a gagné le procès, mais, après avoir défendu avec succès un autre procès, il a décidé que les choses seraient moins compliquées au pays des opportunités. Il a réservé son passage à bord d’un paquebot transatlantique et a ouvert un magasin de guitares dans la Hudson Street de New York en 1833.

Ayant fait son apprentissage chez le célèbre luthier viennois Christian Stauffer, ses premiers modèles portent les marques de Stauffer, comme une tête avec toutes les clés d’accord sur un côté, un chevalet courbe et un système de réglage du manche actionné par une clé insérée près du talon. Ce système s’est malheureusement révélé instable sous la tension des cordes et a été abandonné.

Certaines guitares Martin fabriquées avant 1840 portent les marques “Martin & Schatz” et “Martin & Coupa”, en reconnaissance du réseau de professeurs et de grossistes impliqués dans la distribution et la vente des premiers produits de l’atelier de Christian Friedrich. Heinrich Schatz l’avait en effet précédé dans sa traversée de l’Atlantique avec l’intention de se faire un nom dans le monde des instruments de musique.

Les principaux distributeurs des guitares Martin, Zoebisch & Sons, étaient basés à New York, au 46 Maiden Lane. Le lien entre les deux sociétés perdurera jusqu’en 1898, date à laquelle Martin prend en charge sa propre distribution. Le déménagement à Nazareth a eu lieu en 1839, Martin abandonnant son magasin au profit d’une fabrication à plein temps.

Willie Nelson en concert guitare Martin
Willie Nelson

À la fin des années 1840, Martin avait abandonné les caractéristiques des Stauffer et un style qui lui était propre commença à émerger. L’extravagance européenne était désormais de l’histoire ancienne, les têtes de piquet à fentes avec des coins carrés et des ponts rectangulaires étant la nouvelle norme. Le palissandre brésilien est adopté pour le dos et les éclisses, le seul clin d’œil à l’ornementation fantaisiste étant le voltige autour du bord de la guitare, autour de la caisse de résonance et le long de la couture centrale du dos.

La plus importante de ses innovations est le système de croisillons en X. Cet arrangement de jambes de force et de contreventements internes se composait de deux contreventements formant une croix sur la table d’harmonie sous le haut de la rosace, un grand contreventement transversal couvrant la largeur de la partie supérieure. Le système de contreventement est en grande partie responsable de la sonorité distinctive de Martin, caractérisée par des aigus brillants et des basses résonnantes.

Le déménagement de New York à Nazareth – à une centaine de miles de distance et un peu comme une enclave d’émigrants allemands – avait été un risque, mais il a rapidement porté ses fruits. Dans une publicité de 1850, la société déclarait : “CF Martin, Guitar Maker, informe respectueusement le public musical en général que la grande faveur qui lui a été accordée l’a incité à agrandir son usine afin de répondre à la demande croissante pour ses instruments”.

Martin a construit une usine à l’angle des rues Main et Nord, sur un terrain qui appartenait auparavant à l’église morave. L’usine de la rue Nord, considérablement agrandie depuis, est aujourd’hui un magasin de fournitures pour luthiers appelé Guitarmakers’ Connection, où les luthiers en herbe peuvent acheter des kits et des pièces.

Eric Clapton et sa guitare Martin 000-42
Eric Clapton live MTV

Passer le flambeau

En 1867, peu de temps après avoir atteint la soixantaine, CF Martin a engagé son fils aîné comme associé. Christian Frederick Jr, 48 ans, d’origine allemande, dirigera l’entreprise à la mort de son père en 1873.

Les désignations de style ont commencé à être utilisées à cette époque, le style 17 ayant été enregistré pour la première fois en 1856 et les styles 18 et 27 l’année suivante. Chaque Martin avait son propre nom de modèle en deux parties. Le premier élément reflète la taille – de la taille 0, la plus grande, à la taille 5, la plus petite – et le second élément est le style.

Les années de la guerre civile (1861-65) ont été des années de boom inattendues pour Martin, car la guitare ultra-portable était un moyen de divertissement populaire pour les troupes. Beaucoup ne rentraient pas à la maison avec leurs joueurs et devaient donc être remplacés. Le plan de Martin était déjà en place, comme le montrent des modèles comme la 1-40 avec son pont rectangulaire à profil “pyramidal” et sa tête de cheviller simple et classique.

Le 40 était l’un des 11 styles du catalogue de 1870, avec des préfixes de taille allant de 0 à 3. Les niveaux de rendez-vous, et donc de prix, variaient. Le 3-17 était le moins cher à 36 $, le 2-42 avec anneau de sonnette en ormeau et bordures le plus cher à 90 $. La gamme des tailles a été élargie en 1877 avec l’introduction du 00, destiné à concurrencer le banjo à cinq cordes dans l’arène non accompagnée.

Le décès inattendu de CF Martin Jr en 1888 a vu son fils, Frank Henry, prendre les rênes. Issu d’un second mariage, Frank, 22 ans, avait grandi en travaillant dans l’entreprise, comme son père et son grand-père avant lui. Mais il a rapidement été confronté à un défi majeur lorsqu’un différend est apparu avec les principaux distributeurs de longue date, Zoebisch & Sons. Les liens ont été coupés et Martin a pris en charge sa propre distribution. L’une des raisons semble avoir été l’introduction par Frank Henry d’une ligne de mandolines.

Mandoline Martin
Mandoline 1921

La mandoline était l’instrument à cordes de l’époque, accordé comme un violon et popularisé par l’afflux d’immigrants italiens aux États-Unis. Les archives de la société révèlent que la production de mandoline est passée de trois instruments seulement en 1897 à 113 l’année suivante – un coup de fouet pour une production de guitares de 220 unités seulement. La réticence de Zoebisch à promouvoir les mandolines de Martin reste inexpliquée, mais, à la suite de la scission, les instruments ont été marqués “Nazareth, Pa” plutôt que “New York” comme auparavant.

Non pas que Martin ait abandonné l’humble guitare. Les produits Martin de la fin du XIXe siècle affichaient un style qui leur était propre, les lignes épurées des instruments étant déjà en voie de devenir classiques. Et Frank Henry Martin tenait à alerter le public sur le fait que la qualité était le mot d’ordre de sa société.

Comment construire une guitare pour donner ce son n’est pas un secret“, insiste-t-il dans sa préface au catalogue de 1904. “Il faut faire preuve de soin et de patience. Le soin dans le choix des matériaux, dans la disposition des proportions et dans le soin des détails qui ajoutent au confort du joueur. Patience pour donner le temps nécessaire à la finition de chaque pièce. Une bonne guitare ne peut pas être construite pour le prix d’une mauvaise guitare, mais qui regrette le surcoût d’une bonne guitare ?

Cette philosophie de la “qualité d’abord” se reflète dans les matériaux que Martin a adoptés comme norme. Le palissandre brésilien et l’acajou du Honduras, ce dernier introduit en 1907, sont restés des références tonales pour le reste du XXe siècle. Les concurrents ont souvent utilisé du bouleau et de l’érable sur leurs dessus et leurs dos, parfois en le peignant pour imiter le palissandre. Mais même sur les lignes moins chères de Martin, les séries 15 et 17, même si elles manquaient de garnitures fantaisie et de reliure de corps, étaient entièrement en bois massif.

La qualité et non la quantité

De ce fait, les instruments d’entrée de gamme de Martin étaient, à juste titre, plus chers que ceux de la concurrence. Le Martin le plus abordable du catalogue de 1900 vous coûtait 25 dollars, contre 10 dollars pour un concurrent aussi facile à jouer.

Gibson était le principal rival de Martin au début du XXe siècle. Martin a toujours privilégié la conception à table plate avec une caisse de résonance ronde, tandis que Gibson, fondé en 1902, a d’abord reflété son héritage de fabricant de mandolines avec des guitares archtop. La archtop, dont les contours ressemblaient à ceux du violon et d’autres instruments à cordes, produisait une tonalité différente de la conception classique espagnole sur laquelle étaient basés les produits de Martin.

Martin visait le haut de gamme du marché, ne dépassant jamais 20 % de la production de Gibson. Mais cela ne veut pas dire que la société n’a pas réagi à cette nouvelle menace. Les guitares jazz archtop de Gibson mesuraient 18 pouces de large, ce qui leur donnait un avantage de taille sur la plus grosse Martin, la 00. En 1902, Martin a réagi avec la 15 pouces 000. Dans un premier écho des préoccupations environnementales actuelles, 1918 a vu l’ivoire d’éléphant céder la place au celluloïd de couleur ivoire pour les reliures et à l’ébène pour les ponts.

Frank Henry Martin

Frank Henry Martin était très impliqué dans la vente des guitares et mandolines de sa société. La majorité de la production de la société était vendue personnellement à des revendeurs de l’État de New York et de la Nouvelle-Angleterre, tandis que les annonces dans les journaux locaux stimulaient les ventes directes. En 1920, la production de guitares a atteint le chiffre respectable de 1 361 unités – et 1920 est également l’année où Frank Henry a installé une plaque en bois dans l’une des salles de travail de la société. Elle portait la devise latine “Non Multa Sed Multum” – littéralement “Qui commence plusieurs choses en achève peu”.

Les mandolines de Martin étaient beaucoup plus raffinées que leurs homologues à six cordes, avec des gravures et des incrustations de perles sur la tête  du manche. Frank décida que ses guitares pourraient bénéficier d’un ornement similaire, c’est pourquoi les incrustations de touches en perles firent lentement leur chemin dans le catalogue de Martin ; la Style 45 de 1904 était particulièrement opulente, et resterait le haut de gamme.

Mais les ventes de ces produits haut de gamme n’ont pas réussi à décoller au cours de la première décennie financièrement troublée du nouveau siècle. Malgré cela, Martin ne fait aucun compromis sur les bois utilisés pour la construction : le Style 17 introduit l’acajou à la place du palissandre pour le dos et les côtés, tandis que l’acajou remplace le cèdre pour tous les cous en 1916.

Si la mandoline a contribué à améliorer la situation de Martin à la fin du XIXe siècle, un autre concurrent potentiel de la guitare, le ukulélé, a provoqué une poussée de ventes similaire dans les années 1920. Les premiers ukulélés de Martin n’avaient pas réussi à séduire, mais en réduisant la quantité de cordes et en remplaçant l’épicéa par de l’acajou, le produit amélioré de Martin a continué à dominer le marché. Près de deux fois plus d’ukulélés ont été vendus que de guitares dans les années 1920.

Martin D-45 Dreadnought Acoustique
Martin D-45 Dreadnought

La Martin dreadnought

La dreadnought existait depuis 1916, date à laquelle des exemplaires ont été vendus sous la marque Ditson. Il avait été développé en partenariat par Frank Martin et Harry Hunt, directeur du grand magasin de musique Chas H Ditson, dans le but de créer la guitare idéale pour les chanteurs d’accompagnement. Son impopularité initiale était trompeuse, car elle était simplement en avance sur son temps.

En 1931, Martin intègre pleinement la dreadnought dans sa gamme de guitares et, alors que le chant populaire devient de plus en plus populaire, les ventes augmentent. Le modèle à épaules carrées, qui tire son nom d’un dreadnought insubmersible, reste aujourd’hui un pilier de Martin, tandis que pratiquement tous les fabricants de guitares acoustiques ont un modèle équivalent sur catalogue.

Le centenaire du dreadnought, datant de sa première apparition, a été célébré en 2016 par un film documentaire, Ballad Of The Dreadnought, qui a été projeté par un certain nombre de festivals de cinéma prestigieux et est disponible en ligne.

Ballad of the dreadnought

Lorsque la guitare amplifiée a été intégrée au format de groupe de jazz par le biais de Charlie Christian, sa sœur non amplifiée a souffert. Mais la musique country allait amener le salut  de la guitare acoustique – et celui de Martin. La D-18 et la D-28 à corps en bois de rose ont fait connaître le dreadnought dans les années 30, tandis que la D-45, faite sur mesure pour le cow-boy Gene Autry en 1933, est devenue une des favorites de Neil Young, entre autres, lorsqu’elle a été réintroduite à la fin des années 60.

Autry était une grande star à l’époque et c’est lui qui a lancé la tendance à faire incruster le nom de l’artiste en lettres sur la touche. Cela a pu sembler un peu grossier selon les critères modérés et raffinés de Martin, mais l’exposition dans le film d’Autry de 1934, Tumbling Tumbleweeds, a été une consolation. Parmi les stars de la country qui ont suivi l’exemple de Martin, on peut citer Hank Williams, Ernest Tubb, Lester Flatt, Hank Snow, Kitty Wells, Red Foley et Eddy Arnold. Ailleurs, Jimmie Rodgers, joue le 00-18 de Martin depuis le milieu des années 20, puis le 000-45 en 1928.

Les restrictions imposées en temps de guerre sur le matériel ont causé des maux de tête à Martin. Le haut de gamme D-45 a été abandonné en 1942 pour cette raison, après avoir été fabriqué en moins de 100 exemplaires. La marqueterie en bois à chevrons du Style 28 a été abandonnée en raison de difficultés d’approvisionnement – le matériau provenait d’Allemagne ! – tandis que le contreventement festonné fut également abandonné ; le passage à des cordes plus lourdes nécessitait un contreventement plus solide.

La décennie du boom

Lorsque la paix est arrivée, la prospérité et la demande de loisirs ont fait que la demande de guitares Martin a dépassé la production. Ce fut le premier problème auquel fut confronté le CF Martin III, qui avait pris la présidence de la société à la mort de Frank en 1948. Connu sous le nom de Fred, il avait 51 ans lorsqu’il prit la barre, un vétéran comparé à son père, et reste aujourd’hui le musicien le plus accompli à la tête de l’entreprise familiale.

Fred Martin n’était pas satisfait de la situation dont il avait hérité. “Quand quelqu’un entre dans un magasin de musique avec plusieurs centaines de dollars et demande une guitare Martin, il la veut à ce moment-là, pas trois ans plus tard”, a-t-il déclaré. Plus tard, il s’est dit que “notre manque de capacité de production à l’époque nous a coûté des ventes et a mis à rude épreuve nos relations avec notre famille de revendeurs”.

Hank Williams et sa guitare Martin
Hank Williams

Confronté à une usine centenaire qui avait depuis longtemps atteint sa limite de production annuelle de 6 000 unités, Martin a pris la décision de construire une usine plus grande. Les nouvelles installations de 62 000 pieds carrés de la rue Sycamore, dans le haut de Nazareth, étaient toutes situées sur un seul étage et, si le savoir-faire artisanal restait au cœur des méthodes de Martin, la circulation des matériaux permettait d’augmenter la production sans sacrifier la qualité. C’était en 1964. L’année suivante, la production annuelle a atteint cinq chiffres.

Cette impressionnante poussée de croissance avait été alimentée par le boom populaire des années 1950. La guitare et le banjo avaient rejoint les rangs de Flatt et Scruggs et des Weavers, groupes prédominants dans le bluegrass et le folk au début de la décennie. Lester Flatt et Fred Hellerman, à eux deux, ont fait exploser les ventes d’acoustique – tous deux jouaient des Martins – mais le Kingston Trio, formé à San Francisco, a élargi l’attrait de la musique folk et des guitares de façon exponentielle.

Leur version de la traditionnelle ballade meurtrière de Tom Dooley est devenue numéro 1 en 1958, encourageant les jeunes Américains à se mettre à la six cordes. Leur attrait n’était pas basé sur la virtuosité – leurs succès pouvaient heureusement être joués. On peut retracer l’évolution de cette musique basée sur la guitare, recouverte d’harmonies vocales, jusqu’aux Byrds dans les années 60 et aux Eagles une décennie plus tard.

Tout auteur-compositeur qui se respecte dans les années 60 ne serait pas visible sans sa Martin. Stephen Stills est devenu un collectionneur et possède aujourd’hui lui-même une impressionnante collection de Martin vintage. Judy Collins a illuminé le monde du folk avec sa Martin 12 cordes, tandis que le père de la star du solo Ry Cooder lui a acheté un Martin 000-18 quand il avait 10 ans, et il figure depuis sur presque tous ses disques. C’est la décennie du boom de Martin : en 1971, 5 466 dreadnoughts ont été fabriqués contre seulement 507 en 1961.

D’autres grands noms comme Bob Dylan, Joan Baez résonnent encore aujourd’hui lorsque l’on pense à Martin.  Le renouveau de la folk music cette dernière décennie, avec des chaînes youtube comme NPR, remet Martin au centre de l’échiquier. Toujours imitées mais jamais égalées les guitares Martin restent la quintessence pour tout musicien acoustique.

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